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Understanding change in Canada’s boreal forest — including its farthest northern reaches — is critical to appreciating habitat change around the globe


Posted by in The Polar Blog on Saturday, December 14, 2013



Serge Payette has spent years studying Quebec's boreal forest. (Photo: Josée Pelletier)

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While the Amazon rainforest garners plenty of attention from environmentalists, Canada’s expansive boreal forest exists in relative obscurity — sequestering carbon, sucking up greenhouse gasses and helping regulate the global climate.

Stretching from the Yukon to Newfoundland and covering three-million square kilometres, Canada’s boreal is one of the largest and most-important forests in the world. It’s also changing, says Laval University professor Serge Payette.

Whereas the boreal’s northern edge was once densely populated with black spruce, much of it has been converted to so-called lichen woodland, with only 15 to 25 per cent tree cover, says Payette, who has been studying Canada’s boreal forest since the 1970s. The culprit, he says, is an increase in forest fires combined with poor soil conditions, which inhibit forest regeneration.

Permafrost is also receding, as average yearly temperatures rise. “There’s been a rapid decay of permafrost across the country, and since the mid-1990s it has been accelerating,” says Payette. That’s disrupting the forest, some 40 per cent of which overlays permafrost.

Finally, insect pests, which are moderated by frigid boreal winters, are gaining a foothold as temperatures warm.

The good news, says Payette, is that the boreal forest is a remarkably robust, resilient ecosystem. “It’s a forest well adapted to changing conditions. Tree species such as black spruce have huge distributions and are very hardy.”

But can the boreal withstand the range of disturbances it’s likely to face in the future? “An outbreak of spruce budworm, together with fires, permafrost degradation and tree cutting might be too much,” he warns. “Cascading disturbances could cause the forest to change into a completely different type of ecosystem.”

Serge Payette — who in 2011 won the prestigious Weston Family Prize for Lifetime Achievement in Northern Research — is demonstrating that, like the Amazon rainforest, we need to understand changes in the boreal forest, and what they mean for the planet.


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Pour comprendre les modifications de l’habitat sur la planète, il faut comprendre les changements dans la forêt boréale canadienne, y compris dans les régions les plus nordiques

Serge Payette a passé des années à étudier la forêt boréale du Québec. (Photo: Josée Pelletier)

Alors que la forêt pluviale amazonienne retient beaucoup l’attention des environnementalistes, la grande forêt boréale canadienne existe dans une obscurité relative, néanmoins, elle séquestre le carbone, absorbe les gaz à effet de serre et contribue à la régulation du climat mondial.

S’étendant du Yukon jusqu’à Terre-Neuve et couvrant trois millions de kilomètres carrés, la forêt boréale du Canada est l’une des plus grandes et des plus importantes du monde. Et selon Serge Payette, professeur à l’Université Laval, elle est en changement.

Jadis, les épinettes noires dominaient la limite nord de la forêt boréale, mais aujourd’hui on retrouve surtout des boisés de lichen et le couvert arboré ne représente plus que 15 à 25 % du paysage, dit Payette qui étudie cette forêt depuis les années 1970. Selon lui, le problème tient à l’augmentation des feux de forêt et aux mauvaises conditions du sol qui inhibent la régénération forestière.

En outre, l’augmentation des températures annuelles moyennes entraîne le recul du pergélisol. « Partout au pays, le pergélisol s’est rapidement détérioré et, depuis le milieu des années 1990, le processus s’accélère », dit Payette. Cela perturbe la forêt, car quelque 40 pour cent de sa superficie repose sur le pergélisol.

Finalement, les insectes nuisibles que contrôlait l’hiver boréal glacial se propagent avec l’augmentation des températures.

La bonne nouvelle, dit Payette, c’est que la forêt boréale est un écosystème remarquablement robuste et résilient. « Elle s’adapte bien au changement. Des essences forestières comme l’épinette noire ont une vaste répartition géographique et sont très robustes. »

Mais la forêt boréale peut-elle résister à toutes les perturbations éventuelles? « Éclosion de la tordeuse de l’épinette, feux, dégradation du pergélisol et coupe des arbres, tout cela pourrait dépasser les bornes », prévient Payette. « Des perturbations en cascade pourraient complètement transformer la forêt. »

Serge Payette qui, en 2011, a reçu le prestigieux prix de la famille Weston pour les réalisations de toute une vie dans le domaine des études nordiques, démontre que tout comme la forêt pluviale amazonienne, il faut comprendre les changements dans la forêt boréale et leurs conséquences sur la planète.


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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