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Tracking the Greenland shark’s Arctic movements


Posted by in The Polar Blog on Saturday, November 30, 2013



Steve Kessel studies the Greenland shark's movements to learn more about the mysterious species and the future of its habitat. (Photo: Evan Hall)

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For the past two summers, postdoctoral fellow and shark expert Steve Kessel has flown north from his research lab at Ontario’s University of Windsor to the icy waters of Resolute Bay, Nunavut, to study one of the world’s strangest and least-understood animals: the Greenland shark.

Growing up to six metres long and weighing 1,000 kilograms-plus, the blunt-nosed, gnarly skinned Greenland is among the largest of all sharks. It may also live the longest: growing as little as a half-centimetre per year, Greenland sharks probably don’t reach maturity for 100 years and could live for 200 years or more, suspect scientists.

If those estimates are accurate, it could spell trouble for the species in the future, as global warming opens its home waters in the Arctic to increased commercial fishing. “If they are in fact extremely slow-growing, and extremely long-lived, that would make them very susceptible to fishing pressure,” Kessel says. “They are already a huge bycatch species off Baffin Island, so the potential for very rapid population declines is huge.”

That’s one of the reasons Kessel’s research, which involves live-capturing Greenland sharks, then tracking their movements with acoustic and satellite tags, is so important. “We want to get a feel for where the populations are, as well as their movements and survival rates once they’ve been netted and released as bycatch,” he says.

He’s already learned the Greenland shark isn’t exclusively a deepwater species, as it was previously classified. “We’re looking at occurrences of Greenland sharks in extremely shallow water, where they come up and almost beach themselves trying to get at marine mammal carcasses killed by Inuit hunters,” he says.

Reducing bycatch and other ecological damage is part of using resources responsibly. Understanding the Greenland shark’s place in the Arctic’s ecological puzzle builds knowledge that will help do just that.


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Le suivi des déplacements du requin du Groenland

Steve Kessels étudie les déplacements du requin du Groenland afin d’en apprendre davantage au sujet des espèces mystérieuses et de l’avenir de son habitat. (Photo: Evan Hall)

Depuis deux étés, Steve Kessel, stagiaire postdoctoral et spécialiste des requins, laisse son laboratoire de recherche à l’Université de Windsor pour les eaux glacées de la baie Resolute (Nunavut) afin d’étudier l’un des animaux les plus étranges et les moins bien compris du monde : le requin du Groenland.

Pouvant atteindre six mètres et peser plus de 1000 kilos, ce requin au museau aplati et à la peau épaisse est l’un des plus grands de sa famille. Peut-être vit-il le plus longtemps aussi : grandissant d’aussi peu qu’un demi-centimètre par an, il lui faut probablement 100 ans pour atteindre la maturité et il pourrait vivre jusqu’à deux cents ans ou plus, soupçonnent les scientifiques.

Si ces estimations sont justes, cela pourrait poser problème à l’avenir, car le réchauffement climatique ouvre les eaux du requin dans l’Arctique à une pêche commerciale accrue. « Si leur croissance est vraiment si lente et qu’ils vivent extrêmement longtemps, ils seraient grandement sensibles aux pressions de la pêche », dit Kessel. « Ils constituent déjà une prise accessoire importante au large de l’île de Baffin et le risque de déclin très rapide de la population est donc immense. »

Voilà pourquoi, notamment, les recherches de Kessel qui comptent la capture vivante de sujets et le suivi de leurs déplacements par marquage acoustique et satellite sont si importantes. « Nous voulons comprendre où se trouvent les populations de requins, leurs déplacements et leur taux de survie une fois pris au filet et relâchés comme prise accessoire », dit-il.

Il a déjà découvert que ce requin ne vit pas qu’en eaux profondes comme on le croyait auparavant. « Nous avons noté leur présence dans des eaux extrêmement peu profondes où ils remontent à la surface et s’échouent presque pour essayer d’attraper des carcasses de mammifères marins tués par des chasseurs inuits », dit-il.

La réduction des prises accessoires et d’autres atteintes écologiques fait partie de l’utilisation responsable des ressources. Une meilleure compréhension de la place du requin du Groenland dans le casse-tête écologique de l’Arctique nous aidera à atteindre cet objectif.


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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