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How muskrats are an example of co-operation between Aboriginal Peoples and government in Canada’s North


Posted by in The Polar Blog on Saturday, October 5, 2013



Trappers head to The Pas. (Photo courtesy of Frank Tough)

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When it comes to interactions between Aboriginal Peoples and the federal government, the relationship often seems to be one of conflict. That isn’t always the case, however. For the last 30 years, University of Alberta professor Frank Tough has been studying an example of aboriginal-government co-operation: the Summerberry Muskrat Rehabilitation Project, which took place between 1935 and 1965, raising the standard of living of desperately poor Treaty Indians and Métis living in northern Manitoba’s The Pas region.

Muskrat trapping had long been a staple source of income for aboriginal people living in the Summerberry River area of the Saskatchewan River delta, but by the 1930s over-trapping by non-aboriginal people had decimated the muskrat population. The provincial and federal governments responded by setting aside about 55,000 hectares of muskrat habitat for exclusive use by aboriginal trappers. Federal funds were also used to build a series of dams, dykes and canals designed to stabilize water levels, to improve the area’s carrying capacity for muskrats. The intervention met with spectacular success: between 1937 and 1939 the number of muskrat lodges exploded from less than 4,000 to more than 32,000.

The Manitoba Game and Fisheries Branch then set quotas for individual trappers and employed natives as senior trappers and game guardians to supervise trapping activities, enforce regulations and discourage poaching.

The government also involved itself in the sale of the resource, bypassing local buyers such as the Hudson’s Bay Company and taking pelts directly to auctioneers in Winnipeg, ensuring that aboriginal trappers received the maximum benefit in terms of commercial value, employment and secure income.

“With Summerberry, governments realized that both Métis and natives had an interest in the resource, and they responded not just with a lot of hollow rhetoric, but with concrete action,” says Tough. “It shows that governments can act with good intentions and have good results, especially when they involve natives directly in the management of the resource.” It’s a lesson, he says, that’s perhaps more relevant today than ever.


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Les rats musqués témoignent de la coopération entre le gouvernement et les autochtones du Nord canadien

Des trappeurs se dirigent vers The Pas. (Photo offert par Frank Tough)

Le conflit semble souvent caractériser les relations entre les Premières nations et le gouvernement. Toutefois, il peut en être autrement. Depuis 30 ans, le professeur Frank Tough (Université de l’Alberta) étudie un exemple de coopération entre les autochtones et le gouvernement : le projet de repeuplement du rat musqué de Summerberry (1935-1965) a haussé la qualité de vie d’Indiens et de Métis inscrits désespérément pauvres vivant près de The Pas, dans le nord du Manitoba.

Le piégeage du rat musqué procurait depuis longtemps un revenu stable aux autochtones de la rivière Summerberry, dans le delta de la rivière Saskatchewan. Toutefois, dans les années 1930, le piégeage excessif par des non autochtones a fini par décimer la population. Les gouvernements fédéral et provincial sont intervenus en réservant environ 55 000 hectares d’habitat du rat musqué à l’usage exclusif des trappeurs autochtones. Des fonds fédéraux ont servi à la construction de barrages, de digues et de canaux pour stabiliser les niveaux d’eau et accroître la capacité portante de la région. L’intervention a connu un succès retentissant : entre 1937 et 1939, le nombre de huttes de rats musqués est passé de moins de 4000 à plus de 32 000.

La direction de la Chasse et de la Pêche du Manitoba a ensuite fixé des quotas et a embauché des autochtones comme trappeurs et gardes-chasse d’expérience pour superviser le piégeage, assurer l’application des règlements et lutter contre le braconnage.

Le gouvernement s’est aussi investi dans la vente de la ressource en court-circuitant les acheteurs locaux, comme la Compagnie de la Baie d’Hudson, en offrant directement les peaux à des encanteurs à Winnipeg. Grâce à cette intervention gouvernementale, les autochtones ont pu tirer le maximum en matière de valeur marchande, d’emploi et de revenu garanti.

« Les gouvernements se sont rendu compte que les Métis et les Indiens s’intéressaient à la ressource, et ils ont réagi en prenant des mesures concrètes plutôt qu’en recourant à une rhétorique creuse », affirme Tough. « Cela démontre que les gouvernements peuvent avoir de bonnes intentions et obtenir de bons résultats, particulièrement quand les autochtones participent directement à la gestion de la ressource. » Selon lui, c’est une leçon qui n’a peut-être jamais été aussi pertinente.


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




  Comments (1)

The relationships between Canadian First Nations and European colonists were very dynamic and often misunderstood. Great article.

Submitted by Sandy Olson on Saturday, October 26, 2013

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