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Biodiversity at the bottom of the Arctic Ocean


Posted by in The Polar Blog on Wednesday, February 11, 2015



Researcher Brynn Devine holds a sea pig (family Elpidiidae) captured in Jones Sound. (Photo: Laura Wheeland)

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The Inuit of Grise Fiord, Nunavut, know that the frigid waters of nearby Jones Sound — covered in ice for all but six weeks of the year — are teeming with life. They’re intimately familiar with the seals, walrus, whales and polar bears with which they share the sound and which provide them with food. But what of the other, unseen creatures that live far below the surface? Are there deepwater food species that might be abundant enough to supplement the diet of Grise Fiord’s 130 residents, or even support a small commercial fishery like those in several other Inuit communities?

Marine biologist Laura Wheeland, of the Centre for Fisheries Ecosystems Research at the Fisheries and Marine Institute of Newfoundland’s Memorial University, has been collaborating with the Arctic Fisheries Alliance, a group of four Nunavut communities, to find out. Her team’s discoveries have not only caused excitement in Grise Fiord, they’re also helping to fill in a major gap in knowledge of the Arctic environment. “Jones Sound is very large, and its marine ecosystem is unexplored,” she explains. “The only record of species we have is a collection of bottom-dwelling invertebrates made by Norwegian scientists in about 1900.” (Those scientists were members of Norwegian explorer Otto Sverdrup’s 1898-1902 expedition.)

For about two weeks during the summer of 2014, Wheeland and doctoral student Brynn Devine probed the waters of Jones Sound aboard the Arctic Fisheries Alliance fishing vessel Kiviuq I, whose crew included a resident of Grise Fiord. “Each day”, says Wheeland, “the crew would set longlines and whelk pots baited with squid, and then 12 to 24 hours later come back to see what had been caught. Brynn and I were on board to identify the catch and collect data. We also measured water temperature to a depth of 850 metres and collected zooplankton and benthic (bottom dwelling) species.”

The results were gratifying, both for the researchers and the community. It turns out that Jones Sound’s bone-chilling waters are home to a magnificent array of undersea creatures: sea stars, sea spiders, sea anemones, quirky bottom dwellers called sea-pigs (pictured), polar sculpins, Arctic skates, Greenland sharks, turbot (Greenland halibut) and large quantities of whelk (sea snails) and shrimp.

“Now we have some baseline data on the Jones Sound marine environment,” says Wheeland. “What fish are there and where, the temperature and chemistry and so on. With long-term monitoring, we’ll be able to measure change in the ecosystem over time.”
But to the people of Grise Fiord, the biggest news was the shrimp. A community feast starring the newly discovered local crustaceans was a resounding success. And not only are Jones Sound shrimp tasty (“Very sweet,” enthuses Wheeland), they and the whelk may be plentiful enough to support a local fishery — a boost to a small community with few sources of income. “People are very excited to find out about this new resource close to where they live,” says Wheeland. “They’re ordering shrimp pots, to investigate further.”


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog appears online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts are featured in issues of Canadian Geographic. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Biodiversité au fond de l'océan Arctique

(Photo: Laura Wheeland)

Les Inuits de Grise Fiord (Nunavut) savent que les eaux glaciales du détroit de Jones voisin — libérées de la glace seulement six semaines par année — regorgent de vie. Ils connaissent bien les phoques, les morses, les baleines et les ours polaires avec qui ils partagent le détroit et qui sont source de nourriture. Mais qu’en est-il des autres créatures qui se cachent dans les profondeurs? Certaines de ces espèces benthiques seraient-elles assez abondantes pour compléter le régime alimentaire des 130 résidents de Grise Fiord ou même permettre une petite pêcherie commerciale comme celles de plusieurs autres collectivités inuites?

Pour répondre à cette question, la biologiste marine Laura Wheeland (Centre for Fisheries Ecosystems Research au Fisheries and Marine Institute de l’Université Memorial de Terre-Neuve) a collaboré avec l’Arctic Fisheries Alliance, regroupement de quatre collectivités du Nunavut. Les découvertes de son équipe ont soulevé l’enthousiasme à Grise Fiord et contribuent à combler des lacunes dans nos connaissances sur l’environnement arctique. « Le détroit de Jones est très vaste et son écosystème est inexploré », explique-t-elle. « Le seul signalement d’une espèce concerne une collection d’invertébrés benthiques par des scientifiques norvégiens vers 1900. » (Ces scientifiques étaient membres de l’expédition de l’explorateur norvégien Otto Sverdrup de 1898 à 1902.)

Pendant près de deux semaines à l’été 2014, Wheeland et le doctorant Brynn Devine ont sondé les eaux du détroit de Jones à bord du navire de pêche Kiviuq I de l’Arctic Fishery Alliance, dont l’équipage comptait un résident de Grise Fiord. « Chaque jour », dit Wheeland, « l’équipage installait des palangres et des casiers à buccin appâtés avec du calmar et, 12 à 24 heures plus tard, revenait pour vérifier les prises. Brynn et moi étions à bord pour identifier les prises et recueillir des données. En outre, nous avons mesuré la température de l’eau jusqu’à 850 mètres de fond et recueilli du zooplancton et des espèces benthiques. »

Les résultats sont encourageants pour les chercheurs et la communauté. Il appert que les eaux glaciales du détroit de Jones accueillent une incroyable myriade de créatures sous-marines : étoiles de mer, araignées de mer, anémones de mer, d’étranges créatures benthiques appelées scotoplanes (photo), cottes polaires, raies de l’Arctique, requins du Groenland, flétan du Groenland et de grandes quantités de buccins (limaces de mer) et de crevettes.
« Nous avons maintenant des données de base sur l’environnement marin du détroit de Jones », explique Wheeland. « La nature des poissons, leur emplacement, la température, la chimie, etc. Par une surveillance à long terme, nous pourrons mesurer les changements qui s’opèrent dans l’écosystème. »

Toutefois, pour les gens de Grise Fiord, la grande nouvelle c’était les crevettes. Un festin communautaire mettant en vedette ces crustacés locaux nouvellement découverts a connu un franc succès. Les crevettes du détroit de Jones sont succulentes (« très sucrées », dit Wheeland avec enthousiasme) et, tout comme les buccins, elles sont peut-être assez abondantes pour permettre une pêcherie locale — un coup de pouce pour une petite collectivité qui a peu de sources de revenus. « Les gens désirent mieux comprendre cette nouvelle ressource locale », ajoute Wheeland. « Ils commandent des marmites à crevettes pour en apprendre davantage. »


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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