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Could amphibious buildings be part of the solution for flood-prone James Bay communities?


Posted by in The Polar Blog on Friday, August 15, 2014



A 2011 Louisiana flood submerged the conventional house on the left almost to the rafters, as the high-water mark shows. Its neighbour, equipped with a homemade buoyant foundation, was undamaged. (Photo: Courtesy of Elizabeth English)

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In May 2014 flooding forced the people of Attawapiskat, Ont., to evacuate their Subarctic First Nation community. It was not the first time. Persistent spring flooding regularly disturbs life and threatens health in Attawapiskat and its James Bay neighbours, Fort Albany and Kashechewan.

Elizabeth English, a University of Waterloo professor of architecture, designs flood-resistant houses that she’s convinced could help. What keeps her homes dry inside when others are getting soaked? It’s simple: they can float.

“They look like ordinary houses,” says English, “but they have a buoyant foundation, made with Styrofoam or air-filled chambers. When the flood comes they work with the water rather than against it.”

As flood waters rise, the houses rise too, attached to vertical poles that keep them from floating away. When the water recedes they settle back down to the ground, undamaged. “The evacuated residents can return sooner, because there’s no lengthy wait for repairs,” explains English. “The disruption and the cost of a flood are dramatically reduced.”

English witnessed the devastation of Hurricane Katrina in New Orleans, and shortly afterward oriented her research toward helping vulnerable communities cope with flooding problems. She has designed amphibious foundations, both new and retrofitted, for Louisiana, and sees parallels there with Canada’s northern First Nation communities. “Like many First Nation communities, people in south Louisiana are very attached to their place of origin. They would rather adapt than move. And the housing is similar — lightweight wooden structures slightly elevated on platforms or short piers. We can retrofit these easily.”

English has discussed amphibious houses with interested community leaders in James Bay, and is making plans to meet with flood-prone First Nation communities in Manitoba. She’s enthusiastic about the possibilities. “They’re a proven, low-cost, low-impact flood protection strategy that provides better flood resilience and improves a community’s ability to recover from disaster,” she says. “So why fight floodwater, when you can float on it?”


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Les maisons amphibies : Une solution pour les collectivités de la Baie-James menacées d’inondation?

Une inondation en Louisiane en 2011 a submergé la maison traditionnelle à gauche presque jusqu’aux chevrons, comme l’indique la ligne des hautes eaux. Sa voisine, dotée d’une fondation flottante faite maison, est restée intacte. (Photo: Elizabeth English)

En mai 2014, des inondations ont forcé l’évacuation d’Attawapiskat (Ontario), une communauté subarctique des Premières Nations. Ce n’était pas la première fois. Des inondations printanières persistantes perturbent régulièrement la vie et menacent la santé à Attawapiskat, ainsi qu’à Fort Albany et Kashechewan, des collectivités voisines.

Elizabeth English, professeure d’architecture à l’Université de Waterloo, dessine des maisons résistantes aux inondations qui pourraient être d’un grand secours. Pourquoi ses maisons restent-elles au sec alors que d’autres sont submergées? La réponse est simple : elles flottent.

« On dirait des maisons ordinaires », explique English, « mais leur fondation est de styromousse ou de cavités remplies d’air. En cas d’inondation, l’eau est leur alliée, pas leur ennemi ».

Quand les eaux montent, la maison monte aussi, attachée à des poteaux qui l’empêchent de partir à la dérive. Après la décrue, la maison redescend au sol, sans dommages. « Les résidents évacués peuvent revenir plus vite, car de longues réparations sont inutiles », explique English. « Les inconvénients et les coûts associés à l’inondation sont bien moindres. »

English a vu les ravages de l’ouragan Katrina à La Nouvelle-Orléans et a voulu aider les collectivités vulnérables à s’adapter aux problèmes d’inondation. Elle a dessiné des fondations amphibies, de construction nouvelle ou réaménagées, pour la Louisiane et tracé des parallèles avec les Premières Nations nordiques du Canada. « Comme bien de ces Premières Nations, les gens du sud de la Louisiane sont très attachés à leur lieu d’origine. Ils préféreraient s’adapter plutôt que de déménager. Et les habitations sont similaires — des structures de bois légères un peu surélevées sur des plates-formes ou de petits quais. Il est facile de les réaménager. »

English a parlé de maisons amphibies avec des dirigeants communautaires à la Baie-James et se prépare à rencontrer des communautés des Premières Nations au Manitoba. Les possibilités l’emballent. « Il s’agit d’une stratégie anti-inondation éprouvée, peu coûteuse et à faible incidence qui accroît la résilience aux inondations et améliore la capacité d’une collectivité de se remettre d’une catastrophe », dit-elle. « Pourquoi se battre contre les eaux de crue quand on peut flotter? »


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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