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New research into Arctic marine mammal movements aims to maintain the future of a traditional Inuit food source


Posted by in The Polar Blog on Friday, May 2, 2014



Narwhals surfacing in Arctic waters. (Photo: Glenn Williams/National Institute of Standards and Technology/Wikimedia Commons)

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For the Inuit of Nunavut’s Arctic Archipelago, narwhal and bowhead whales are traditional food sources, hunted annually as they migrate past local communities. If the practice, with its benefits to local health and well-being is to continue, however, setting sustainable harvest quotas is crucial and depends on accurate population estimates — a job that falls to Fisheries and Oceans Canada.

“We’ve typically gone to a community and done an aerial survey of the waters near that community,” says research scientist Kevin Hedges of FOC’s Arctic Aquatic Research Division. “What we’d end up with are all these tiny snapshots that we’d have to try to piece together, and because marine mammals are highly migratory, you never knew for certain if you were surveying the same animals twice, or different populations.”

To address the issue, FOC incorporated Inuit knowledge in its research design and conducted a single, month-long survey of Nunavut’s entire Arctic Archipelago for the first time last summer. Based out of Resolute Bay and led by Hedges, the High Arctic Cetacean Study had an innovative combination of personnel onboard its three Twin Otters: scientifically trained marine mammal observers, and Inuit hunters — seasoned experts on sea mammal behaviour — to count narwhal and bowhead populations, as well as beluga, orca and seals.

While the data is still being processed — including analysis of some 120,000 aerial photographs — the study has already revealed some unexpected patterns. “The observers were surprised by the number of large groups of narwhal versus small groups,” says Hedges. “We also saw killer whales a little farther north than we had seen in the past, but this is part of an ongoing trend, presumably due to warmer ocean temperatures.”

FOC will release the results, and harvest quota recommendations, in March 2015. This work is a great example of the collaboration of government scientists and Inuit experts — each with a different approach to knowledge — to build understanding of the environment and maintain a millennia-old tradition in the Arctic.

Check out the Canadian Polar Commission’s new report on the State of Northern Knowledge, at polarcom.gc.ca.


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

De nouvelles recherches sur le mouvement de mammifères marins dans l’Arctique visent à assurer le maintien d’aliments traditionnels inuits

Des narvals qui franchissent la surface des eaux arctiques. (Photo: Glenn Williams/National Institute of Standards and Technology/Wikimedia Commons)

Pour les Inuits de l’archipel Arctique, le narval et la baleine boréale sont des aliments traditionnels dont la chasse annuelle se fait quand leur parcours migratoire les mène près des communautés locales. Le maintien de cette pratique, bénéfique à la santé et au bien-être local, dépend de l’établissement de quotas d’exploitation durables et d’estimations précises de la population, une tâche qui incombe à Pêches et Océans Canada (MPO).

« Habituellement, nous approchions une communauté pour réaliser un relevé aérien des eaux avoisinantes », explique le chercheur Kevin Hedges de la Division de la recherche aquatique dans l’Arctique du MPO. « Nous nous retrouvions avec de nombreux clichés à assembler, mais comme les mammifères marins sont hautement migrateurs, nous ne savions jamais s’il s’agissait d’animaux relevés deux fois ou de populations différentes. »

Pour résoudre le problème, le MPO a incorporé le savoir inuit à son plan de recherche et, pour la première fois l’été dernier, a mené un relevé d’un mois de l’archipel Arctique du Nunavut. Basée à la baie Resolute et pilotée par Hedges, l’Étude sur les cétacés dans l’Extrême-Arctique comptait à bord de ses trois Twin Otters une équipe novatrice : des scientifiques observateurs des mammifères marins et des chasseurs inuits — experts chevronnés du comportement des mammifères marins — pour dénombrer les populations de narvals et de baleines boréales, ainsi que les bélugas, les épaulards et les phoques.

Le traitement des données n’est pas terminé — y compris l’analyse de quelque 120 000 photographies aériennes —, mais a déjà révélé des tendances inattendues. « Les observateurs ont été étonnés du nombre de grands groupes de narvals par opposition aux petits groupes », explique Hedges. « Nous avons aussi observé des épaulards plus au nord qu’à l’habitude, mais cela fait partie d’une tendance probablement issue du réchauffement océanique. »

Le MPO publiera les résultats et les recommandations sur les quotas d’exploitation en mars 2015. Ce travail témoigne de la collaboration entre les scientifiques gouvernementaux et les experts inuits — qui abordent chacun les connaissances à leur façon — pour mieux comprendre l’environnement et maintenir une tradition millénaire dans l’Arctique.

Allez voir le nouveau rapport de la Commission canadienne des affaires polaires sur l’état du savoir nordique au Canada à polarcom.gc.ca.


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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