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An Arctic researcher works to reduce the impact of trace contaminants in country food


Posted by in The Polar Blog on Friday, March 28, 2014



Frozen cut-up char, one of the foods Inuit near the Arctic Ocean rely on as part of their diet. (Photo: Henry P. Huntington)

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For Inuit living near the Arctic Ocean, hunting and fishing provide food for the table, and are vitally important to community life and culture. Though fresh and highly nutritious, country food comes with a price: mercury and other environmental contaminants, carried to the polar region by wind and ocean currents, concentrate in predators at the top of the food chain, including marine mammals and fish that comprise a large part of the Inuit diet.

But what if there was a way to consume the same amount of meat, and avoid the contaminants?

University of Montreal researcher Catherine Girard has been measuring the mercury levels in country food gathered in the Nunavut community of Resolute Bay, then feeding the samples into an artificial gut — a lab-based simulation of a human gastro-intestinal tract — to see how much mercury actually stays in the body after digestion, and whether anything can be done to reduce absorption rates. She’s also experimented with preparing the contaminated samples in different ways, and adding other foods to the mix to see if they have an impact on the absorption rates (scientifically referred to as bio-accessibility) of mercury. Girard discovered that the ability to absorb mercury can be influenced by cooking techniques, and also by dietary practices.

“My preliminary work with the digestion lab indicates that consuming tea with contaminated fish can actually reduce the amount of mercury you’re exposed to,” she says. “In fact, it was surprising to see the degree to which tea works to reduce the bio-accessibility of mercury.” This is a happy coincidence, as Inuit are some of the world’s most avid tea drinkers.

Girard says that while her research is preliminary, it could lead to new guidelines for safer consumption of country foods — best practices in terms of how to prepare the food, and what to eat and drink with it. This will benefit the many Inuit for whom “eating local” means hunting and fishing on the sea and the sea ice.


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Un spécialiste de l’Arctique tente de réduire l’incidence des contaminants traces dans les aliments traditionnels

Des poissons congelés et découpés, des aliments sur lesquels les Inuits près de l’océan Arctique se fient en tant que partie de leur alimentation. (Photo: Henry P. Huntington)

Pour les Inuits qui vivent près de l’océan Arctique, la chasse et la pêche sont un moyen de subsistance et se révèlent essentielles à la vie communautaire et à la culture. Mais les aliments traditionnels, quoique frais et hautement nutritifs, ont un prix : le mercure et d’autres contaminants environnementaux transportés jusqu’aux régions polaires par le vent et les courants océaniques se concentrent dans les prédateurs au sommet de la chaîne alimentaire, y compris mammifères marins et poissons qui composent le gros du régime inuit.

Et s’il était possible de consommer la même quantité de viande et d’éviter les contaminants?

Catherine Girard, chercheuse à l’Université de Montréal, a mesuré le taux de mercure d’aliments traditionnels provenant de Resolute Bay (Nunavut) et a donné ces aliments à un estomac artificiel —simulation d’un estomac humain en laboratoire — pour voir combien de mercure demeure dans l’organisme après la digestion, et s’il était possible de réduire les taux d’absorption. Elle a aussi préparé les échantillons contaminés de plusieurs façons et a ajouté d’autres aliments au mélange pour vérifier s’ils modifiaient les taux d’absorption du mercure (bio-accessibilité en termes scientifiques). Girard a découvert que la technique de cuisson et les pratiques alimentaires pouvaient influencer la capacité d’absorber le mercure.

« Les travaux préliminaires menés au laboratoire sur la digestion indiquent que la consommation de thé avec le poisson contaminé peut réduire l’exposition au mercure », explique-t-elle. « En fait, nous avons été étonné de voir à quel point le thé réduisait sa bio-accessibilité. » Il s’agit d’un heureux hasard, car les Inuits sont parmi les plus grands consommateurs de thé au monde.

Girard ajoute que malgré la nature préliminaire de ses recherches, il pourrait s’ensuivre de nouvelles directives sur la consommation sécuritaire des aliments traditionnels — des pratiques exemplaires sur la préparation des aliments, et quoi boire et manger en accompagnement. Cela profitera aux nombreux Inuits pour qui « manger local » signifie chasser et pêcher sur la mer et la banquise.


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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