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A look at the complexities of reaping the rewards of Arctic resource development


Posted by in The Polar Blog on Saturday, January 25, 2014



Aerial view of Akulivik, one of the communities in the Nunavik region of Quebec that could be affected by resource development. (Photo: Creative Commons)

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Like much of Canada’s Arctic, Quebec’s Nunavik region boasts vast energy and mineral reserves. Inuit there are increasingly accessing the potential benefits from their development by negotiating agreements with companies whose projects bring guarantees of employment and local business development opportunities.

It’s tempting to assume that this will bring an end to poverty in these communities, but although poverty in the North is decreasing as a whole, the reality is more complex.

According to Laval University sociologist Gérard Duhaime, who has worked with Aboriginal Peoples in Nunavik for more than 30 years developing accurate measures of living conditions (most recently as Canada Research Chair on Comparative Aboriginal Condition), the benefits of resource extraction flow to communities nearest a mine, but are not being reflected equally by all communities, or even by all members of a single community.

“If a mine decides to negotiate only with the very closest village, rather than all the villages in a region, you end up with economic disparity,” he says. Likewise, when it comes to employment, “it increases the potential for certain households to consume more and have a better life.” But those who can’t work because they lack the education or skills, or are not interested in the specific opportunities, benefit less.

This, Duhaime says, can strain the social fabric. “You have an increase in social stratification. Instead of seeing yourself as a group, you begin to see yourself as different classes of people competing for the same resources.”

Fortunately, Duhaime sees a new generation of Inuit leaders who are working to address these challenges — in part by negotiating more equitable and inclusive agreements with resource development companies.

“I’m quite optimistic,” says the professor. “The younger generation have this ideology that if there is going to be change for the better, it must come from the people themselves, from their energy and involvement. Clearly, they’re heading in the right direction.”


This is the latest in a continuing blog series on polar issues and research presented by Canadian Geographic in partnership with the Canadian Polar Commission. The polar blog will appear online every two weeks at cangeo.ca/blog/polarblog, and select blog posts will be featured in upcoming issues. For more information on the Canadian Polar Commission, visit polarcom.gc.ca.



 

Comment jouir des bienfaits de l’exploitation des ressources de l’Arctique

Vue aérienne d’Akulivik, une des communautés de la région du Nunavik au Québec, qui pourrait être touchée par le développement des ressources. (Photo: Creative Commons)

Comme une grande partie de l’Arctique canadien, la région du Nunavik au Québec recèle de vastes réserves énergétiques et minérales. De plus en plus, les Inuits jouissent des retombées éventuelles de leur exploitation par la négociation d’accords avec des entreprises dont les projets génèrent des emplois et des possibilités de croissance pour les entreprises locales.

Il est tentant de présumer que la pauvreté disparaîtra de ces collectivités, mais quoique la pauvreté dans le Nord soit en baisse, la réalité est plus complexe.

Selon le sociologue Gérard Duhaime (Université Laval), qui a travaillé avec les autochtones du Nunavik pendant plus de 30 ans pour mettre au point des mesures précises des conditions de vie (récemment à titre de titulaire de la Chaire de recherche du Canada sur la condition autochtone comparée), les bienfaits de l’extraction des ressources profitent aux collectivités les plus près de la mine, mais pas dans la même mesure au sein de chaque collectivité, ni même au sein de tous les membres d’une même collectivité.

« Si une mine décide de négocier seulement avec le village le plus près, plutôt qu’avec tous les villages avoisinants, il s’ensuit une disparité économique », dit-il. De même, en matière d’emploi, « cela accroît la possibilité pour certains ménages de consommer davantage et d’avoir un meilleur niveau de vie ». Mais ceux qui ne peuvent travailler en raison d’un manque de formation ou de compétences, ou que les possibilités n’intéressent pas, seront désavantagés.

Selon Duhaime, cela peut miner le tissu social. « La stratification sociale augmente. Plutôt que de se voir comme un groupe, on se voit appartenir à des classes différentes qui se disputent les mêmes ressources. »

Heureusement, Duhaime voit qu’une nouvelle génération de dirigeants Inuits agit pour relever ces défis, en partie par la négociation d’accords plus équitables et inclusifs avec les entreprises d’exploitation de ressources.

« Je suis assez optimiste », dit le professeur. « La nouvelle génération est d’avis qu’il faut mobiliser la base pour que les choses changent pour le mieux. Ils sont manifestement sur la bonne voie. »


Voici le plus récent billet d’un blogue sur les questions polaires et la recherche connexe présenté par Canadian Geographic en partenariat avec la Commission canadienne des affaires polaires. Le Blogue polaire sera affiché en ligne toutes les deux semaines à cangeo.ca/blog/polarblog et certains billets seront publiés dans de prochains numéros du magazine. Pour de plus amples renseignements sur la CCAP, veuillez visiter polarcom.gc.ca.




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